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Cette histoire a été rapportée et écrite par ESPN Malika Andrews, Kyle Bonagura, Jeff Carlisle, Heather Dinich, Dan Graziano, Tom Hamilton, Baxter Holmes, Emily Kaplan, Zach Lowe, Jeff Passan, Marc Raimondi, Kevin Seifert, Ramona Shelburne, Mechelle Voepel et Brian Windhorst.

UN PERSONNEL SQUELETTE Environ 150 personnes se sont réunies à l'intérieur de l'Infinite Energy Arena à Duluth, en Géorgie, pour le Gwinnett Invitational de deux jours de Professional Bull Riders. C'était le 15 mars – quelques jours seulement après que la NBA et la LNH ont suspendu leurs saisons indéfiniment et quelques heures après que la NCAA a annulé les tournois de basket-ball masculin et féminin. Pourtant, des cow-boys de tout le pays participeraient à une audience réservée à la télévision et au streaming numérique dans l'un des derniers événements sportifs professionnels qui se tiendrait aux États-Unis avant la fermeture du PBR.

Mais seulement 4½ semaines plus tard, le PBR a annoncé qu'il organiserait un événement réservé à la télévision du 25 au 26 avril au Lazy E Arena and Ranch situé sur 167 acres clôturés près de Guthrie, Oklahoma. Tout comme au Gwinnett Invitational, aucun fan ne serait présent. L'un des derniers sports à fermer deviendrait l'un des premiers à revenir.

«C'est à ce moment que le téléphone a commencé à sonner», explique le PDG de PBR, Sean Gleason.

Sur la ligne étaient des cadres de plus de 15 ligues sportives, y compris NASCAR, la Premier League indienne (IPL), CONCACAF, La Liga, la WTA et la NBA. L'UFC, dont l'événement du 18 avril avait été annulé après que les dirigeants du partenaire de diffusion ESPN ont demandé au président de l'UFC Dana White de "se retirer", a également appelé. Il cherchait des informations pour aider à concrétiser la déclaration de White selon laquelle l'UFC serait "le premier sport de retour".

Chaque ligue avait les mêmes questions fondamentales:

Comment vous ouvrez-vous? Quelles sont vos politiques et procédures? Comment gérez-vous les tests? Recrutement? Et quels documents avez-vous fournis à divers responsables locaux et étatiques pour recevoir l'approbation?

Avec la perspicacité des Centers for Disease Control and Prevention, PBR a créé un plan de retour à la compétition de 29 pages, que la ville de Guthrie, le comté de Logan et le bureau du gouverneur de l'Oklahoma ont tous signé.

Les gens seraient organisés en groupes de 10 personnes ou moins et ils n'auraient pas de contact avec d'autres groupes. Toute personne entrant dans l'arène serait filtrée, répondant à un questionnaire CDC tout en faisant vérifier sa température. Toute personne présentant des symptômes serait isolée. Tout le monde serait tenu de maintenir au moins 6 pieds de distance de toute autre personne.

Gleason était plus qu'heureux de partager le document de 29 pages avec tous ceux qui l'avaient demandé.

"Nous voulons voir tous les sports revenir", dit Gleason, "pas seulement du taureau."

Lors d'un récent appel au conseil des gouverneurs de la NBA, David Weiss, vice-président senior de la NBA pour les questions des joueurs, a mis en évidence les développements scientifiques, allant des prélèvements nasaux et des tests de salive aux cocktails antiviraux, avant de familiariser les propriétaires avec le paysage dans divers sports – MLB, golf, UFC, football. Les tests qu'ils ont utilisés ou utiliseront, les dates de début cibles, les problèmes réglementaires. Les nombreux manuels pratiques comme les PBR.

"L'objectif ne doit pas être de" garantir la sécurité à 100% de tous les participants ", car cela risque de s'avérer impossible", lit-on dans une note de ce type, rédigée par le groupe de travail sur les opérations des matches spéciaux de la médecine sportive de la Deutsche Fußball Liga. "L'idée est d'assurer un risque médicalement justifiable basé sur l'importance du football (en termes sociétaux, socio-politiques et économiques) et sur le développement de la pandémie."

"Regardez, il y a un risque non nul pour les joueurs qu'une infection par COVID-19 puisse entraîner des complications majeures."

Dr. Vivek Murthy

Deux mois plus tard, le paysage a changé, de la crainte d'un test positif de fermeture d'une saison à l'acceptation progressive du risque. Les ligues passent des préoccupations liées à la perception du public en raison du volume de tests dont elles auront besoin à l'élaboration optimiste de processus et de lignes directrices. Des experts en médecine, en épidémiologie et en virologie aident les commissaires à aborder cette crise sans précédent, et les ligues étudient attentivement leurs homologues – étrangers et nationaux – pour déterminer comment mettre en œuvre leurs propres stratégies.

Il y a eu un attrait pour revenir d'abord et rapidement pendant la pandémie de coronavirus. Au milieu d'un paysage déshydraté, il existe un potentiel d'écoute télévisuelle exorbitante et des revenus indispensables, mais aussi le risque très réel d'échec – de démarrer trop tôt et de trébucher. Les notes de service et les propositions ont toutefois signalé la lenteur des retombées. PBR a organisé deux événements depuis sa compétition de fin avril. L'UFC a complété trois cartes en une semaine. NASCAR a effectué dimanche une course de 400 milles à Darlington et une autre course mercredi. La Bundesliga est revenue ce week-end après seulement 10 jours d'entraînement. Le golf et la boxe ont des dates prévues.

Le retour à la normalité sportive "ne va pas être facile", explique le Dr Vivek Murthy, ancien chirurgien général américain et l'un des deux principaux conseillers de la NBA pendant la pandémie. "Il n'y a pas de plan national clair sur la façon de s'ouvrir en toute sécurité. De nombreuses entreprises et écoles et équipes sportives essaient de comprendre cela par leurs propres moyens."

Et les chemins qu'ils tentent de suivre sont toujours tracés.


Aller à un sport / ligue:
MLB | Soccer | NBA | WNBA
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MLB

DANS LE PASSÉ deux mois, alors que la Major League Baseball est aux prises avec un présent coincé dans un neutre et un avenir en question, les responsables de la ligue ont consulté les responsables étatiques et fédéraux pendant d'innombrables heures à essayer de créer une feuille de route sans boussole. Rob Manfred, le commissaire de la MLB, passe une grande partie de sa journée au téléphone et à des conversations vidéo, à faire du lobbying auprès des politiciens et à soutenir le retour du baseball, sachant toujours que l'homme le plus puissant du monde est à portée de main sur l'écran de son iPhone

"Si le commissaire a besoin de parler avec le président", a déclaré un responsable de la Maison Blanche, "il l'appelle tout de suite".

Manfred n'est pas différent des autres chefs de ligue, exhorté par le président Trump à ramener le sport. Et pourtant, il est clairement en mesure de le faire, avec sa ligue à l'aube d'une saison qui n'a pas commencé – et ne le fera pas tant que ses courtiers en puissance ne navigueront pas dans le paysage byzantin façonné par le coronavirus. Ce que le sport tenait autrefois pour acquis – l'acte apparemment simple de jouer un match de baseball – nécessite maintenant des plans multiples, des plans d'urgence et des plans d'urgence pour les plans d'urgence. C'est un exercice de fragilité.

jouer

2:14

Tim Kurkjian dit qu'il devinerait qu'il y aura une sorte de baseball cet été, mais il ne sait pas quelles rumeurs et quels plans croire en ce moment.

Depuis la fermeture de l'entraînement printanier le 13 mars, la MLB a dû faire face à des circonstances auxquelles ses frères n'étaient pas confrontés. La NBA et la LNH avaient joué plus de 80% de leurs saisons régulières. La NFL était à quatre mois de l'ouverture des camps d'entraînement. La journée d'ouverture de la MLB était à moins de deux semaines.

Alors que la propagation du coronavirus fermait le pays, la MLB s'est empressée de conclure un accord avec la MLB Players Association le 27 mars qui a nié la capacité des joueurs à poursuivre pour les salaires en cas de saison perdue – le coût: 170 millions de dollars temps de service garanti et complet pour les joueurs – et a commencé le processus d'essayer d'éviter ce scénario apocalyptique.

Cela s'est révélé difficile, avec des problèmes logistiques qui ont sabordé certaines options et des craintes financières en empêchant d'autres. La MLB a atterri sur son plan actuel, ouvrir dans autant de stades à domicile que possible dès juillet, conscient qu'elle est remplie d'embûches potentielles et pourrait ne jamais décoller du tout.

À l'intérieur du bureau du commissaire, les membres du personnel ont réparti la responsabilité des éléments fondamentaux de tout retour: tests, protocoles de sécurité, opérations du stade, programmation, relations avec les joueurs, règles et aspects économiques. Ils ont répondu aux appels des équipes paniquées par l'aggravation de la situation financière. Ils ont demandé conseil au Dr Ali Khan, un fonctionnaire de longue date du CDC qui est parmi les plus expérimentés du pays dans la lutte contre les pandémies. Et maintenant, ils se trouvent dans une position des plus inconfortables: suffisamment près du baseball pour que l'optimisme soit palpable; assez loin pour qu'un certain nombre de problèmes puissent provoquer un retour en force.

La dernière étape est venue sous la forme d'un projet complet de 67 pages qui tentait de couvrir l'étendue des problèmes de santé et de sécurité auxquels chaque ligue sera confrontée lors de sa tentative de retour. La MLB a envoyé le document au syndicat vendredi, et tandis que les joueurs regardaient certaines de ses propositions – la suggestion que les joueurs ne se douchent pas après les matchs ont attiré la colère de beaucoup – ils ont compris son intention. Pour le baseball ou tout autre sport, le retour nécessitera un retrait de la plupart des conforts auxquels les joueurs se sont habitués. La vie qu'ils ont connue ne sera pas celle qu'ils vivent.

Les détails quotidiens sont négociables et l'écart est comblable. Il est plus difficile de trouver la détente sur les questions financières. Les propriétaires veulent que les joueurs prennent une réduction de salaire en plus de celle prescrite par l'accord de mars, qui stipule que les joueurs reçoivent un salaire au prorata en fonction du nombre de matchs joués. Les joueurs restent fermes, confiants que le langage leur garantissant une part au prorata est inattaquable. En conséquence, les discussions se sont tendues. Aucune des deux parties n'a fait de proposition officielle. Même s'ils s'accordent sur un accord qui couvre l'argent et la santé, la MLB a besoin que les autorités fédérales, étatiques et locales approuvent le jeu dans les villes d'origine, une charge compliquée par les taux variables d'infection et de présence du coronavirus.

Et puis, si le baseball peut résoudre ces défis importants, l'inconnu vient: comment les équipes voyagent-elles régulièrement – et voyagent-elles en toute sécurité – à travers le pays pendant une pandémie?

Il y aura une controverse, et il y aura de la peur, et il y aura des risques, car tous les trois font partie intégrante du retour du sport. Rien de tout cela n'arrête le baseball, pas encore du moins. Merde aux torpilles, dit le baseball. Merde aux torpilles et joue au ballon.

PLUS: Comment MLB navigue la pandémie pour retourner sur le terrain


Football

IL A PRIS UN Plan de 51 pages pour redémarrer la Bundesliga. Le groupe de travail du LDF, dirigé par le Dr Tim Meyer, le médecin de l'équipe nationale allemande et directeur médical de l'Institut des sports et de la médecine préventive de l'Université de la Sarre, a reçu l'approbation de la chancelière allemande Angela Merkel le 6 mai. Deux jours plus tard, les équipes étaient dans un quarantaine de sept jours avant le retour de la ligue.

Les joueurs sont testés deux fois par semaine et, s'ils retournent un résultat positif, sont placés dans un isolement de 14 jours. Les jeux ont une limite stricte de personnel – un total de 322 personnes sont autorisées dans et autour du stade. Tout le monde sauf les joueurs sur le terrain et les officiels porte un masque, il n'y a pas de mascottes, les joueurs sont invités à célébrer avec des coups de cheville ou de coude et on leur demande de ne pas cracher.

Tout cela s'est déroulé sur fond de tribunes vides – une expérience étrange compte tenu de la culture des fans du football allemand. Mais les supporters sont restés à l'écart, et la règle de substitution à cinq joueurs – une augmentation par rapport aux trois précédents, mise en œuvre dans le but d'éviter les blessures après une longue mise à pied – n'a pas fait perdre de l'élan au match.

Des ligues du monde entier surveillent de près l'Allemagne pour voir si son modèle méticuleusement détaillé réussira ou échouera. La France, l'Écosse, la Belgique et les Pays-Bas ont tous annulé leurs saisons, mais d'autres ligues prennent des mesures provisoires vers la reprise.

Le monde du sport surveille de près la Bundesliga allemande lors de la cartographie des retours potentiels. Martin Meissner / Pool via Getty Images

La Premier League a "Project Restart", son propre plan pour un redémarrage plein d'espoir. Le lundi, la ligue a annoncé que les clubs pourraient s'entraîner en petits groupes, et mardi, les résultats des tests ont été publiés: Six des 748 joueurs et membres du personnel ont déclaré avoir un test positif pour le coronavirus et s'auto-isoler pendant sept jours. Pour redémarrer, la Premier League devra être approuvée par la ligue, les clubs, le gouvernement et Public Health England.

En Espagne, le ministère de la Santé doit donner son feu vert – et la Liga est optimiste quant à son retour à la mi-juin. Son conseiller médical est le frère de Javier Tebas, PDG de la Liga, Pablo Tebas Medrano, qui est le principal expert en virologie de l'Université de Pennsylvanie.

Pour la Serie A en Italie, les clubs ont été autorisés à s'entraîner en groupe mais ne savent toujours pas si la ligue sera autorisée à reprendre. Des sources affirment que le gouvernement demandera l'annulation de la ligue si un joueur ou un membre du personnel est positif pour COVID-19. La Serie A a été la première ligue en Europe à subir des perturbations en raison du coronavirus, et avec Bergame ayant été dévastée par l'épidémie, tout retour à l'action sera tendu. La FA italienne a inscrit le 14 juin comme date, avec le désir de terminer la saison 2019-2020 d'ici le 20 août, mais tout cela est toujours soumis à l'approbation du gouvernement.

La situation est moins certaine en Amérique du Nord. La Major League Soccer a donné son feu vert à des entraînements volontaires et individuels, mais avec des ordres de rester à la maison variant à travers le pays, toutes les équipes n'ont pas pu commencer. Mais la MLS a activement recherché à quoi ressemblerait un retour au jeu. À l'heure actuelle, la ligue envisage un "mini-tournoi" de 26 équipes à l'échelle de la ligue au complexe ESPN Wide World of Sports à Orlando, en Floride, qui comprendrait des matchs de phase de groupes suivis d'une phase à élimination directe.

La ligue et les joueurs veulent que les matchs comptent pour quelque chose, mais si des matchs volonté n'est actuellement pas clair.

Les efforts de retour au jeu de la MLS sont dirigés par le médecin-hygiéniste en chef, la Dre Margot Putukian, qui est également directrice de la médecine du sport et médecin chef de l'équipe à l'Université de Princeton. Mais selon une source connaissant la situation, la ligue a également engagé Medical Advance Services, qui conseille ses clients sur la santé mondiale, les maladies infectieuses, la réponse à une pandémie et la médecine clinique. Comme d'autres ligues sportives, la MLS et ses conseillers médicaux ont été en contact avec le CDC pour déterminer les meilleures pratiques.

La MLS Players Association a cependant repoussé certains aspects de la proposition de la MLS. La MLSPA a consulté le Dr Isaac Bogoch, un épidémiologiste, et des sources affirment que les joueurs sont inquiets de laisser les conjoints et les enfants derrière eux, ainsi que ce qui se passerait si quelqu'un dans la "bulle" de la MLS teste positif pour COVID-19. Ces préoccupations se retrouvent régulièrement dans toutes les associations de joueurs de tous les sports. Et selon plusieurs sources, ces problèmes doivent encore être résolus pour MLS.

PLUS: Les finances de Man United au milieu du coronavirus – un signe d'avertissement


NBA

C'ÉTAIT LE soirée du 11 mars. Le Dr Vivek Murthy était à la maison à Washington, DC, avec sa femme, Alice, et les deux étaient engagés dans le chaos habituel du soir d'essayer de nourrir leurs deux enfants, âgés de 3 et 2 ans. Normalement, la télévision n'est pas pas au dîner, mais l'ancien chirurgien général américain suivait de près la pandémie, ce fut le cas. Ensuite, la nouvelle a frappé: la NBA suspendait sa saison. Murthy se tourna vers Alice. Les deux n'ont pas dit un mot. Mais, dans son esprit, Murthy réfléchissait à la gravité du moment.

La NBA a principalement consulté deux experts tout au long de la pandémie: Murthy et le Dr David Ho, directeur et PDG du Aaron Diamond AIDS Research Center à Columbia University. Le vice-président senior des questions relatives aux joueurs, David Weiss, a dirigé la planification logistique du retour au jeu de la NBA.

Les préoccupations concernant la capacité de test et la perception au cours des premières semaines se sont déplacées vers des problèmes de protocole – la ligue a pour position de surveiller de près les autres sports de retour à l'action, d'apprendre de ce qui s'est bien passé et d'adapter ces informations à ses besoins.

Murthy s'est entretenu avec des dirigeants de ligue et des propriétaires d'équipes, et, de manière informelle, avec d'autres personnes sportives qui le contactent en toute confidentialité. Les questions sont toutes du même acabit: quand les fans peuvent-ils retourner aux jeux? Comment devraient-ils réagir si quelqu'un est positif? À quelle fréquence devraient-ils tester les athlètes ou les membres du personnel? Comment devraient-ils garder en toute sécurité la distance entre les membres du personnel et les joueurs?

Aucun site n'a encore été choisi pour jouer, bien que Las Vegas et Walt Disney World soient considérés comme des pionniers. Et bien que de nombreuses installations d'entraînement NBA soient ouvertes pour des entraînements individuels, elles ne le sont pas toutes. Ainsi, chaque équipe retourne-t-elle sur son propre marché pour s'entraîner, ou certains sur des marchés fermés peuvent-ils envoyer des joueurs à Orlando ou sur un autre site semblable à une "bulle" pour s'entraîner?

Ces questions demeurent, mais les réponses tournent toutes autour de l'idée de tolérance au risque.

jouer

1:32

Stephen A. Smith et Max Kellerman débattent si c'est une bonne idée de faire revenir les 30 équipes et de jouer à des jeux lorsque la NBA reviendra.

"Regardez, il y a un risque non nul pour les joueurs qu'une infection par COVID-19 puisse entraîner des complications majeures", a déclaré Murthy. "Cela dépend évidemment de leur santé et de leurs conditions préexistantes. Le but ici n'est pas d'être alarmiste et de dire que cela va certainement avoir des effets néfastes graves sur tout joueur de la NBA infecté. Ce n'est pas le cas. Vous savez, la plupart des joueurs de la NBA sont jeunes et en bonne santé et les statistiques indiquent que la plupart d'entre eux le seraient, serait finalement OK. "

À mesure que les discussions progressent entre le bureau de la ligue et les joueurs, il est encore plus important de comprendre ce qui est viable et ce qui est disponible pour terminer la saison. La NBA et l'association des joueurs ont formé un comité mixte pour étudier les plans de retour au jeu. En plus du bureau de la ligue, il comprend des experts de la santé, Chris Paul, Dwight Powell, Kyle Lowry, Jayson Tatum et Russell Westbrook, bien que des sources disent que le commissaire de la NBA Adam Silver et certains joueurs ont eu des discussions similaires de manière informelle pendant des semaines.

Dans toutes les conversations avec les dirigeants de la ligue, Murthy dit qu'il reconnaît que, oui, les inquiétudes quant à la suspension de leur saison – financière ou autre – ne sont pas négligeables. Bobby Marks d'ESPN a écrit qu'une annulation de la saison pourrait entraîner la perte de 2 milliards de dollars de revenus liés au basket-ball. Murthy a souligné les obstacles et encouragé les équipes à rester en contact avec les autorités publiques. Il décrit à quel point les pertes financières sont douloureuses, mais une réouverture trop aléatoire et une fermeture peu après pourraient entraîner des pertes financières à plus long terme.

Ce qui le ramène à la nuit de fermeture de la NBA. La décision de Silver, dit Murthy, était un "signal aux gens que quelque chose de profond dans notre mode de vie est sur le point de changer".

Murthy considère que la réouverture est, à certains égards, un signal encore plus puissant.

"Pour certaines personnes à travers le monde du sport, il peut y avoir une tentation d'aller vite ici, reconnaissant qu'il pourrait y avoir la possibilité d'être l'un des premiers (sports) à revenir", a déclaré Murthy. "Mais je pense que cela ne peut pas être une simple décision commerciale pour obtenir l'audience et la part de marché. Cela doit être considéré comme une décision plus large qui a de larges implications de soutien pour la santé publique."

Silver, dit-il, comprend cela. Et bien que la préoccupation la plus urgente soit la reprise de la saison 2019-2020, agir trop rapidement met en péril les saisons futures. "La (convention collective)", a déclaré Silver aux joueurs lors d'une conférence téléphonique la semaine dernière, "n'a pas été conçue pour faire face aux pandémies."

PLUS: Quand la NBA reviendra-t-elle? Mises à jour au milieu de la suspension


WNBA

LA WNBA ÉTAIT prévue pour commencer sa 24e saison le 15 mai. Au lieu de cela, la commissaire Cathy Engelbert détaillait ce jour-là des scénarios qui pourraient permettre à la ligue de démarrer potentiellement en 2020. Comme beaucoup à la maison, elle est impatiente de revenir à un semblant de normalité.

"Je m'ennuie même de mon trajet vers la ville", a déclaré Engelbert. Elle travaille depuis son domicile à Berkeley Heights, New Jersey, plutôt qu'au siège de la NBA / WNBA à Manhattan. Sa maison est également l'endroit où elle a annoncé les choix de première ronde lors du projet de télédiffusion de la WNBA en avril.

La WNBA a normalement une saison régulière de 34 matchs, suivie par les matchs éliminatoires des premier et deuxième tours à élimination directe, puis la série des cinq meilleures pour les demi-finales et les finales. En raison de la pause d'un mois prévue pour les Jeux olympiques, la saison 2020 de la WNBA ne devait pas se terminer avant la mi-octobre. Engelbert a déclaré que la ligue n'avait aucune date de début possible, bien que plusieurs joueurs concourent à l'étranger pendant les mois d'hiver. Cependant, cela aussi est incertain en raison de la pandémie.

"Il est peut-être trop tard pour jouer notre saison complète à un moment donné; nous allons probablement y revenir au début de juillet", a déclaré Engelbert. "Mais alors que nous examinons certains des scénarios les plus réalistes du nombre de matchs auxquels nous pourrions participer avec une structure de séries éliminatoires compétitives, vous pourriez obtenir plus tard au cours de l'été comme heure de début. Et vous pourriez passer à différents formats. Je pense que notre les joueurs y sont également ouverts. "

Engelbert a également annoncé que la WNBA commencera à payer les joueurs à temps le 1er juin, mais cela signifie que les alignements doivent être ajustés au règlement 12 d'ici le 26 mai, sans l'avantage des camps d'entraînement.

La WNBA partage des informations d'experts avec la NBA, selon Engelbert, et est restée axée avant tout sur la santé et la sécurité des joueurs. Et, bien sûr, il élabore ses propres plans, qui, selon certaines sources, incluraient probablement une saison plus courte.

Comme avec la NBA, il est probablement plus sûr et plus facile pour la WNBA de jouer sur un seul site plutôt que de voyager entre les villes d'origine. Las Vegas, où les As ont accueilli le WNBA All-Star Game l'été dernier et ont déjà MGM comme sponsor clé, figure parmi plusieurs destinations qui ont été discutées, selon des sources. Lors de la dernière ronde de négociations collectives, les joueurs se sont battus pour obtenir une augmentation des prestations de garde d'enfants, et cela a également été au premier plan des discussions pour tout concept de «site unique».


NHL

EN PREMIER semaine de mars, la LNH a tenu ses réunions annuelles des directeurs généraux au Boca Beach Club de Boca Raton, en Floride. Le commissaire Gary Bettman s'est vanté que la LNH était en meilleure santé que jamais. Bettman a déclaré que le plafond salarial pourrait atteindre 88,2 millions de dollars la saison prochaine – une augmentation significative par rapport au plafond actuel de 81,5 millions de dollars – alors que la ligue se préparait à introduire le suivi de la rondelle et des joueurs dans les séries éliminatoires de 2020 (une initiative d'une année) et accueillir sa 32e équipe, Seattle, en 2021.

Le coronavirus bouillonnait sur le radar de la ligue, mais lors des réunions du GM, les dirigeants de la LNH commençaient seulement à explorer des plans d'urgence, et ont averti que le fait de reporter ou même d'annuler des matchs était prématuré. "Je pense qu'il est très improbable – frapper du bois, j'espère – que nous progressions à un stade où nous devons considérer quelque chose d'aussi dramatique", a déclaré le commissaire adjoint Bill Daly le 2 mars.

Dix jours plus tard, la LNH a interrompu sa saison et a rapidement retenu les services du Dr Bruce Farber, chef des maladies infectieuses du Long Island Jewish Medical Center et du North Shore University Hospital de New York, comme consultant. Farber discute régulièrement avec Bettman et Daly et fournit son avis d'expert au conseil des gouverneurs de la ligue lors de conférences téléphoniques. Les joueurs ont été informés le 16 mars qu'ils pourraient retourner dans leur pays d'origine, car la ligue a compris que ce serait un long chemin de retour. Environ 17% des joueurs de la LNH sont actuellement à l'extérieur de l'Amérique du Nord.

La LNH fait face à l'obstacle supplémentaire de 17% des joueurs de la ligue qui passent actuellement la fermeture à l'extérieur de l'Amérique du Nord. Andre Ringuette / NHLI via Getty Images

La LNH devrait perdre 1,2 milliard de dollars si elle ne peut pas reprendre la saison ou terminer les séries éliminatoires, de sorte que la pression financière est réelle. La ligue pourrait récupérer environ la moitié de cet argent si elle termine la saison – et la LNH reçoit de forts encouragements de son partenaire de télévision américain, NBC, car les fenêtres de diffusion en juillet et août sont ouvertes en raison du report des Jeux olympiques de Tokyo. Mais la LNH sait qu'elle ne peut revenir que si elle obtient l'accord des gouvernements locaux et des responsables de la santé.

Autant que l'argent compte – et c'est vraiment ce qui rend l'urgence de revenir – la ligue est prudente de dépasser les frontières et les réactions du public à ce sujet. Par exemple, la LNH a conseillé aux équipes de ne pas se procurer en privé des tests pour les joueurs, en particulier ceux asymptomatiques, et de suivre les directives des autorités sanitaires locales. Comme Bettman l'a dit la semaine dernière, "Nous ne pouvons certainement pas sauter la ligne devant les besoins médicaux."

Lors d'appels, le conseil des gouverneurs a interrogé Farber sur des questions allant de la probabilité qu'une infection puisse se propager au sein d'une équipe aux mesures de santé nécessaires pour reprendre le jeu. Farber a souligné que les unités de test au point de service seraient essentielles une fois qu'elles seront largement disponibles. Farber pense également que la réduction des déplacements sera critique au retour, ce qui explique pourquoi la LNH a envisagé un plan pour reprendre le jeu cet été dans deux à quatre villes «centrales». La ligue est parfaitement consciente que le retour des fans dans les arènes sera un défi, tout comme une deuxième vague potentielle de virus cet automne – Bettman a averti que la saison prochaine pourrait commencer jusqu'en décembre.

La LNH travaille en collaboration avec la LNHPA (leur relation, par ce biais, a été assez solide). Le NHLPA a retenu son propre expert, le Dr Isaac Bogoch, un médecin et scientifique des maladies infectieuses basé à Toronto, mais a également compté sur la voix des joueurs. Par exemple, lorsque la LNH a présenté un concept de «bulle», plusieurs vétérans lui ont répété qu'ils n'accepteraient d'être séquestrés pendant des mois dans un hôtel que si des membres de leur famille pouvaient également venir. La LNH devrait s'adapter à cela. Bettman absorbe les contributions de toutes les parties – ses propriétaires d'équipe, bien sûr, mais aussi des experts de la santé, des représentants du gouvernement, des dirigeants des médias, des MJ et des joueurs – mais en fin de compte, le moment du retour de la ligue sur la glace lui appartiendra.

PLUS: pause du coronavirus de la LNH – clés pour reprendre la lecture


NFL

LE PROJET NFL 2020 était censé être un événement décadent et exagéré où les joueurs arriveraient en bateau et marcheraient sur un tapis rouge construit au dessus de les fontaines Bellagio. À la suite de la pandémie de coronavirus, la NFL a choisi d'aller de l'avant avec le projet comme prévu, mais a pivoté vers un événement virtuel.

Si les cadres de l'équipe – comme le directeur général des Saints Mickey Loomis – étaient favorables à un report du projet, on leur a dit de ne pas le dire publiquement. Dans une note envoyée aux chefs de la NFL, aux présidents de club, aux directeurs généraux et aux entraîneurs en chef le 26 mars, le commissaire Roger Goodell a écrit qu'il ne voulait pas qu'ils expriment des opinions publiques sur la direction du projet.

"Le débat public sur les questions relatives au projet ne sert à rien et constitue un motif de sanction disciplinaire", indique le mémo.

La pandémie de coronavirus a forcé le repêchage d'avril de la NFL à devenir virtuel, le commissaire Roger Goodell annonçant des choix de son domicile à Bronxville, New York. NFL / Getty Images

Ce sentiment a réapparu alors que la NFL tente de fonctionner sous le couvert des affaires comme d'habitude. Extérieurement, les dirigeants de la ligue ont refusé de se poser des questions sur les éventualités du COVID-19. Contrairement aux ligues qui se sont arrêtées à mi-saison et se sont précipitées pour se mettre en marche, la NFL s'est penchée sur le luxe du temps.

Alors que d'autres ligues sportives ont envoyé des ballons d'essai et formé des plans d'urgence pour leurs plans d'urgence, la NFL a publiquement marché au rythme de l'optimisme. Il a même dévoilé le calendrier 2020-2021, le premier match devant être joué le 10 septembre.

Mais avant que cela ne se produise, les installations d'entraînement doivent ouvrir. Le 6 mai, la NFL a envoyé une note de service demandant à chaque équipe d'élaborer un plan spécifique, basé sur le marché, pour la réouverture d'ici le 15 mai. Dans la note de service, Goodell a de nouveau mis en garde les équipes contre "des commentaires non informés qui spéculent sur la manière dont les clubs individuels ou la ligue aborderont un éventail d'hypothèses contingentes", réitérant qu'il "ne sert à rien de constructif et confond plutôt nos fans et partenaires commerciaux".

La NFL Players Association a formé un groupe de travail COVID-19 présidé par le Dr Thom Mayer, qui est le directeur médical de la NFLPA depuis des décennies. Mayer dit que le groupe est composé de scientifiques de Harvard, Duke, de la National Academy of Medicine et du personnel du bureau du Dr Anthony Fauci.

"Bien que nous ayons plus de temps que le baseball et d'autres ligues, ce n'est certainement pas un temps illimité", a déclaré Mayer à Cameron Wolfe d'ESPN.

Pendant ce temps, la ligue a consulté des médecins de l'Infection Control Education for Major Sports – un groupe avec lequel elle travaille depuis six ans. Dans une interview avec ESPN, le Dr Christopher Hostler, l'un des épidémiologistes consultés, a déclaré que son travail consistait à fournir des informations aux dirigeants de la ligue, aux formateurs et aux médecins de 32 équipes. Mais les données, dit-il, sont "très bien acceptées" par la ligue. Hostler a refusé de dire quels conseils spécifiques il fournissait, citant un accord de confidentialité.

En consultation avec l'ICEMS, cependant, la ligue a envoyé une note de cinq pages aux équipes détaillant les meilleures pratiques à mettre en œuvre lors de l'ouverture de leurs installations.

Dans la note de service, qui a été examinée par ESPN, les équipes sont invitées à former une équipe de réponse aux infections avec un médecin local, un responsable du contrôle des infections du club, le chef entraîneur sportif de l'équipe, le responsable de la sécurité de l'équipe, un clinicien en santé mentale, un établissement directeur et un directeur des ressources humaines.

"Nous espérons pleinement que des cas positifs se présenteront", a déclaré mardi le directeur médical de la NFL, le Dr Allen Sills. "Parce que nous pensons que cette maladie restera endémique dans la société, il ne devrait pas être surprenant que de nouveaux cas positifs surviennent. Notre défi est de les identifier le plus rapidement possible et de prévenir leur propagation à tout autre participant."

Si un membre d'une équipe commence à ressentir les symptômes du COVID-19, indique le mémo, l'agent de contrôle des infections est le premier point de contact désigné. Le mémo exhorte également les clubs à veiller à ce que les individus soient espacés de 6 pieds lorsque cela est possible, impose des couvertures faciales à tous les employés et demande aux gens de prendre leur température avant d'aller à l'établissement.

Goodell a donné aux équipes la permission de commencer l'ouverture des installations – de manière limitée – à partir du 19 mai, tant que cela n'entre pas en conflit avec les directives du gouvernement local.

Pourtant, le Dr Deverick Anderson – l'un des consultants de la NFL – dit à ESPN qu'il n'y a aucun scénario dans un avenir prévisible qui n'implique un certain niveau de risque d'exposition au coronavirus.

"Il n'y a rien de tel qu'un scénario à risque zéro à l'intérieur ou à l'extérieur du sport et cela a toujours été une partie très importante du message que nous essayons de fournir lorsque nous discutons de ce problème avec les équipes", explique Anderson. "Nous ne sommes pas ici pour éliminer les risques; nous sommes ici pour essayer de réduire les risques."

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NCAA

BIG TEN COMMISSAIRE Kevin Warren a entendu parler du coronavirus pour la première fois lors d'une conversation informelle avec son bon ami, le Dr Selwyn M. Vickers, le doyen de l'École de médecine UAB. Les deux parlent et prient ensemble une fois par semaine, et au début de février, Vickers a averti son ami, "c'est quelque chose dont vous devez vous assurer de garder les yeux sur vous."

Warren, qui avait été au travail pendant un mois après avoir quitté son poste de chef de l'exploitation des Vikings du Minnesota, a suivi les conseils et a commencé à lire sur le virus. By March 7, he had formed a 14-member task force on emerging infectious diseases chaired by Nebraska's Dr. Chris Kratochvil and comprised of a representative from every other Big Ten school. Warren says he has been meeting with his task force once a week for an hour since March.

"I didn't know what extent this would get to," Warren says.

Nobody did, and two months later, the most powerful people in college sports acknowledge they still don't know what lies ahead.

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1:47

Heather Dinich speaks on the precautions being taken to prepare college football for its fall return.

On Wednesday, the NCAA's Division I council voted to allow student-athletes in football and basketball to return to campus for voluntary workouts as early as June 1, but that doesn't mean everyone will. Some conferences are making collective decisions, while others are allowing individual schools to determine whether it's safe to allow student-athletes to return.

While there is still no timetable for practices and games to resume, NCAA president Mark Emmert has made it clear that state officials, health experts and university presidents will determine when college sports return — not the NCAA or even the conferences themselves.

"These are localized decisions," Emmert says. "Local campuses have to decide are we opening up and are we bringing students back to play sports. The NCAA doesn't mandate that, nor should it. The schools themselves have to make those choices."

The NCAA's own coronavirus advisory panel, led by Dr. Brian Hainline, the NCAA's chief medical officer, was announced on March 3. The group includes a former U.S. surgeon general, two individuals who work with the CDC, a former NYPD detective who ran counterterrorism investigations and headed security for the U.S. Open, and Dr. Amesh Adalja, whose specialties include "infectious diseases, pandemic preparedness and biosecurity."

While the tentative Aug. 29 kickoffs for college football loom — with more unknowns and hypotheticals than answers — the NCAA and conference commissioners have taken different approaches in whom they are leaning on in the scientific community to help guide their decision-making processes. Much like the Big Ten, the ACC and SEC each formed a group of medical experts from their respective campuses, but the Big 12 has hired a group based out of Duke University Hospital called Infection Control Education for Major Sports, which also works with the NFL.

"We're not really asking them to make return-to-campus decisions. We're asking them to help us apply best practices to how do you sanitize locker rooms, how do you sanitize weight rooms and how do you start up a testing program and what kinds of things do you do with temperature monitoring?" Big 12 commissioner Bob Bowlsby says. "It will be governor offices and public health officials that make decisions on when it's time to come back. In the meantime, what we're trying to do is have people advise us on what the best practices are to take care of things once we're back."

Some of that advice is coming from the professional levels. The Power 5 commissioners recently had a call with the NFL's Goodell, and are hoping to glean some insight from the league as it takes the lead in navigating football through the pandemic.

"They're ahead of us in terms of developing protocols as to how they can bring players back, and how they would test," ACC commissioner John Swofford said. "They have to deal with different state regulations just like we may have to deal with that, but from a medical standpoint, I think we can certainly learn from them as they move into their training camps and playing games because their cycle is ahead of ours."

Lacking a clear time frame — and acknowledging the reality that it will be different all over the country — conferences are preparing for various scenarios.

Despite several factors working against an on-time start for the season, Pac-12 commissioner Larry Scott is optimistic it can happen based on discussions with the Pac-12's COVID-19 Medical Advisory Committee and university leadership.

"Our intention is not only that the season starts on time, that we play a full season and that includes nonconference games," Scott says. "That includes bowls, the postseason. So college football has to work together on this if that's all going to happen. We're working on scenarios with our peer conferences, and they range from our intention at the moment, which is to start on time and play a full season, but we'll look at the possibility of a delayed start or compressed schedule. We'll look at everything, but we're in the process of narrowing what the realistic options are and what we'll all agree are options."

Even with the optimism, Scott says he can't rule out the one scenario everyone associated with the sport wants to avoid: no season at all.

"Certainly, it's something that is contemplated as a possibility, but I think it's highly unlikely from what I know today," Scott says. "We know a lot more now than we did four weeks ago. I'm careful not to predict what could happen, but that's a possibility."

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UFC

DANA WHITE STOOD in front of the Octagon at the UFC Apex in Las Vegas on April 9. The UFC president had just announced that the promotion's event scheduled for April 18 had been canceled. But White, hands in his pockets, made a vow.

"We will be the first sport back," White said in an interview with ESPN's Brett Okamoto.

Exactly one month to the day, UFC 249 was held in an empty VyStar Veterans Memorial Arena in Jacksonville, Florida. President Donald Trump, a longtime friend of White's, praised the UFC for bringing sports back in a video that aired on the broadcast.

Despite fighter Ronaldo "Jacare" Souza testing positive for COVID-19, UFC 249 was still held in an empty arena in Jacksonville, Florida. Cooper Neill for ESPN

The UFC drew up a 20-page health-and-safety document — put together by a team led by promotion chief medical consultant Dr. Jeff Davidson — and sent it to the Florida State Boxing Commission and local authorities last month. The protocols included COVID-19 testing as soon as fighters, their corners and other personnel arrived at the host hotel and self-isolation until the results from the swab tests came back. White says more than 1,200 tests, including ones for antibodies, were done in total over the course of the week.

It was an exhaustive set of policies on paper, and White described the execution as "super successful." But some things slipped through the cracks. Fighter Ronaldo "Jacare" Souza and two of his corners tested positive for COVID-19 the day before UFC 249. Souza was pulled from his fight, removed from the hotel and asked to self-isolate off premises.

Souza, however, had been in contact with others before the results came back. A video was posted on social media showing him and fellow fighter Fabricio Werdum next to each other. And Souza, wearing a mask and gloves, fist-bumped White at the weigh-ins earlier that morning.

In its plan, the UFC said interviews would not be conducted inside the Octagon. But from the very first fight, UFC color commentator Joe Rogan went back on that, interviewing athletes in the Octagon without a mask.

The UFC has said its COVID plan is fluid and reports from Jacksonville have been that procedures ran more smoothly as the eight days progressed. But what these protocols don't currently include is a strict "bubble." Fighters and other personnel were not tested before they arrived and not tested again after the event. The social distancing between arrival and the return of test results was spotty. Some coaches and corners who had fighters on more than one card were not tested again for COVID-19.

While Florida let the UFC run those three cards the way the promotion saw fit, that won't necessarily be the case when other states reopen.

"Even with the best intentions and the best plans put together you can still have some degree of risk," California State Athletic Commission executive officer Andy Foster said on a virtual stakeholder meeting May 11.

White is hoping for an event May 30 and another big card June 6 in Las Vegas, plus the July debut of Fight Island for international fighters to compete until they can get work visas to the United States.

But huge questions remain. Even the most aggressive league and commissioner in sports still has hoops to jump through and health concerns to navigate.

"I think what you see now is now you see all the other sports leagues talking about, 'We're going, we're going, we're going, we're going,'" White says. "Somebody had to get out and be first."

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