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Le 24 mai 1819, une petite fille est née au palais de Kensington. C'était alors le moins à la mode des palais royaux, caché derrière les tilleuls de ses vastes jardins verdoyants à l'ouest de Londres.

L'arrivée d'Alexandrina Victoria, comme elle a été baptisée, a provoqué une certaine excitation. Une longue file de voitures appelant à des nouvelles sur la santé de la mère, la duchesse de Kent, se rendit jusqu'à Hyde Park Corner. Mais à ce moment-là, le nouveau bébé, la dernière petite-fille du roi George III, était assez bas dans l'ordre hiérarchique royal.

Cependant, à mesure que les années de son enfance passaient et que ses cousins ​​aînés ne prospéraient pas et mouraient, Alexandrina Victoria a gagné en importance. Il est progressivement apparu que la petite fille qui grandissait tranquillement derrière des portes closes au palais de Kensington régnerait un jour sur l'ensemble des îles britanniques, y compris l'Irlande. Et, en temps voulu, un quart de la masse terrestre du globe.

La jeune Victoria avec sa mère, Victoire, duchesse de Kent, dans un portrait de 1821 de William Beechey.

La jeune Victoria avec sa mère, Victoire, duchesse de Kent, dans un portrait de 1821 de William Beechey. «Ma plus grande crainte était que je l'aimais trop», a déclaré Victoire. (Photo par Kean Collection / Getty Images)

Tout comme le parcours de la reine Victoria vers le trône n'était pas évident au moment de sa naissance, son éducation et sa formation pour le poste semblent à première vue avoir été tout à fait scandaleusement insuffisantes. L'un des problèmes a été la perte précoce de son père, le duc de Kent.

Il avait des dettes terribles, causées en partie par une rénovation coûteuse de son appartement à Kensington. Au cours de l'hiver 1819-1820, il essaya d'économiser de l'argent en emmenant sa femme bien-aimée et sa petite fille vivre à bas prix dans une maison de vacances louée, hors saison, à Sidmouth dans le Devon. Là, il a attrapé une pneumonie et est décédé.

Cela a laissé sa duchesse veuve, dont le nom était Victoire, dans une position difficile. Allemande, et récemment mariée à son duc, elle ne parlait pas anglais et se sentait ostracisée par le reste de la famille royale. Elle avait peu de ressources, financières ou intellectuelles, sur lesquelles se rabattre pour prendre soin de sa fille.

Vivre sous le «système Kensington»

Une personne qui connaissait Victoire, duchesse de Kent, la décrit comme «très charmante, malgré le manque de cervelle». Si elle était minable et désorganisée, elle était aussi chaleureuse et aimante. Le testament de son défunt mari place désormais Victoire dans une situation inhabituelle. Normalement, un enfant dans la lignée de succession serait remis au monarque régnant pour l'éducation et la tutelle. Mais le duc de Kent avait aimé sa femme et lui avait fait confiance, et l'avait plutôt confiée au tuteur de leur fille. C'était un devoir que Victoire avait l'intention d'exécuter. Le reste de la famille royale l'aurait peut-être préféré si elle s'était retirée dans son Allemagne natale – mais Victoire est restée. L'implication décourageante était que, si sa fille accédait au trône avant l'âge de 18 ans, Victoire elle-même deviendrait régente de Grande-Bretagne. Elle régnerait effectivement sur un pays dont elle ne pouvait même pas parler la langue.

Elle n'était pas autorisée à dormir seule, à jouer avec d'autres filles ou même à descendre les escaliers sans que quelqu'un lui tienne la main.

Malheureusement, Victoire manquait de confiance en elle. «Je ne suis pas apte à ma place, non, je ne le suis pas», disait-elle. "Je ne suis qu'une vieille bête stupide." Pas étonnant qu’elle soit maintenant tombée entre les mains tendues d’un homme sur lequel elle compterait beaucoup: l’adjudant de son défunt mari de l’époque de l’armée, John Conroy.

Conroy était un changeur de 6 pieds, aux cheveux noirs et beau, d'origine irlandaise. Il est facile de voir comment Victoire a été forcée par la nécessité, la solitude et l'incapacité de dépendre de l'homme qui est devenu son conseiller et factotum (un employé qui assume plusieurs types de travail). La mort de son mari l'avait laissée à la fois désemparée et sans le sou. Son frère Leopold est descendu à Sidmouth pour l'aider, mais n'a pas réussi à lui apporter de l'argent. "Gut, gut Léopold », comme l'appelait Victoire, avec son accent allemand, était néanmoins« plutôt lent dans l'adoption et la prise de décisions ». C'est Conroy, avec son «activité et ses capacités», qui a organisé un prêt pour elle à la banque Coutts.


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Et Conroy pouvait voir, en tant que conseiller principal de la duchesse, qu'il pourrait un jour devenir le pouvoir derrière le trône. Il a encouragé Victoire et la petite Victoria à retourner vivre au palais de Kensington, et il a imaginé quelque chose appelé le «système», un ensemble de règles strictes selon lesquelles la princesse vivrait.

Cela semble plutôt sinistre, et à certains niveaux, ça l'était. À sa base, le système (comme l’appelait Conroy lui-même, avec le S majuscule) était pour la sécurité personnelle du jeune Victoria. Il a exigé qu'elle soit maintenue en semi-isolement au palais de Kensington. Derrière les murs du jardin, elle serait isolée de la maladie et des tentatives d'assassinat. Deuxièmement, le fait qu’elle ait été rarement vue à la cour l’éloignait, dans l’esprit des gens, du régime impopulaire de ses oncles, Kings George puis William IV. En tant que future reine possible, elle ne serait pas souillée par l'association avec eux. Elle serait un nouveau départ – ou, comme l’a dit Conroy, «l’espoir de la nation».

Mais troisièmement – et sinistrement – le Système semble également avoir consisté à briser l’esprit de Victoria et à la faire se soumettre. Il contenait un élément de surveillance: elle n'était pas autorisée à dormir seule, à jouer avec d'autres filles ou même à descendre les escaliers sans que quelqu'un lui tienne la main. Et chaque jour, elle devait écrire dans son «Livre des comportements» à quel point – ou mal – elle s'était comportée.

8 règles du «système Kensington» qui régissaient l’enfance de la reine Victoria

  1. Victoria n'était pas autorisée à passer du temps seule et elle devait toujours dormir dans la chambre de sa mère.
  2. Victoria ne pouvait pas descendre les escaliers sans tenir la main d'un adulte au cas où elle tomberait. (Cela semble mélodramatique, mais Victoria a en fait confirmé plus tard dans la vie que c'était une règle qu'elle devait respecter.)
  3. Victoria n'a pas été autorisée à rencontrer des étrangers ou des tiers sans la présence de sa gouvernante.
  4. La jeune Victoria a dû écrire dans un «Behavior Book» comment elle se comportait bien chaque jour, afin que sa mère puisse évaluer ses progrès. Parfois, c'était bon, parfois «TRÈS NAUGHTY».
  5. Victoria ne pouvait apparaître en public que lors de «tournées publicitaires» soigneusement organisées. Il s'agissait de l'éloigner du régime impopulaire de ses oncles, les rois George IV et William IV, et de la présenter comme «l'espoir de la nation».
  6. Victoria n'était pas autorisée à danser la nouvelle danse scandaleuse et intime appelée la valse, pas même (comme on le dit souvent) avec d'autres relations royales. Elle ne valse jamais avant d'être mariée au prince Albert.
  7. Victoria a dû renforcer ses forces en faisant de l'exercice avec ses clubs indiens (une paire de clubs en bois en forme de quilles) et une machine avec des poulies et des poids, et a été mandatée pour avoir beaucoup d'air frais. Elle serait une fervente adepte des fenêtres ouvertes, au point que ses courtisans tremblaient toujours.
  8. La jeune Victoria n'était pas autorisée à se gaver de nourriture. Elle a été autorisée à manger du pain avec du lait et du mouton rôti nature, et n'a pas été autorisée à manger ses choses préférées: les sucreries et les fruits.

Les récits de l’enfance de la reine Victoria prennent habituellement pour argent comptant ses souvenirs d’adulte de cette période de sa vie, au cours de laquelle elle se plaignait de traumatismes et de solitude. Mais il convient également de garder à l’esprit qu’elle avait naturellement tendance à faire un drame de sa propre vie. Et peut-être que certains éléments du système ont contribué à faire de son règne un succès.

Il ne fait aucun doute que Conroy était en effet un tyran manipulateur, mais il y a aussi quelque chose de plus à sa mauvaise réputation parmi les historiens que la simple aversion bien connue de Victoria. Le tribunal snob a baissé les yeux sur son manque d'aristocratie. Né au Pays de Galles de parents anglo-irlandais – son père était avocat – Conroy avait atteint sa position d'influence entièrement par ses propres efforts, ce que les contemporains trouvaient troublant.

Deuxièmement, si le système Conroy avait conçu trois composants, les deux premiers ont connu un succès retentissant. Il a gardé Victoria en sécurité. Et, à travers une série d'apparitions publiques soigneusement gérée sur scène pendant son adolescence, il a réussi à créer une énorme vague de chaleur pour elle quand, finalement, elle est devenue reine.

Visites publicitaires

L'un des éléments exposés dans une nouvelle exposition au palais de Kensington, inaugurée le 24 mai (voir page 79 pour plus d'informations), est le petit lit de voyage en bois que Victoria a utilisé pour un autre volet de Conroy's System: les visites publicitaires à l'échelle du pays. 'qu'il a organisé pour elle. L'emmener dans des visites étroitement chorégraphiées dans les villes de province et les maisons de nobles de Grande-Bretagne a donné à ses futurs sujets un aperçu intrigant de leur futur monarque. C'était une stratégie qui a porté ses fruits. Lorsque, aux premières heures du 20 juin 1837, Victoria, 18 ans, fut réveillée au palais de Kensington en apprenant que son oncle était décédé dans la nuit, elle put émerger – comme Conroy l'avait prévu – comme un nouveau départ pour la monarchie.

La Victoria aimant la maison deviendrait la pin-up parfaite pour un pays fatigué de la débauche et des excès des rois précédents

Le voyage de Victoria vers le trône a été difficile. Mais une fois reine, elle ne restera pas longtemps au palais de Kensington. Elle se retira aussi rapidement qu'elle le pouvait pour la liberté relative de Buckingham Palace à la place. Il y a un récit bien connu et convaincant qui voit Victoria, le jour de son accession, se libérer du Système au point, même, de changer son nom.

Lorsqu'elle a été invitée à signer son nom, la nouvelle reine a simplement dit «Victoria» – pas «Alexandrina Victoria» de son baptême. On croit généralement qu’elle s’appelait «Drina» dans l’enfance, plutôt que Victoria, et que le changement symbolisait une rupture avec le passé. Mais sa mère avait convenu quelque temps auparavant que l '«Alexandrina» devait être lâchée doucement, et ses jouets étaient marqués d'un «V». En tout cas, la duchesse avait également appelé sa fille sous le nom de «Vickelchen».

Une vie à l'honneur

Le système n'était donc pas entièrement une affaire en noir et blanc. Même l'aspect le plus désagréable de celui-ci, celui de la surveillance, avait peut-être un avantage inattendu. Cela a endurci Victoria. Elle devrait faire face à une vie de surveillance et de jugement. Les livres de comportement n'étaient que le début. Comme sa mère lui a expliqué: «Vous ne pouvez pas échapper… à la situation dans laquelle vous êtes né.» Victoria pourrait aussi bien avoir la chance de s'habituer à vivre sous surveillance et sous pression.

C'était loin d'être normal pour une fille du 19e siècle, qui était attendue par la société qu'elle recule devant l'attention. Mais même l’oncle Léopold de Victoria, ennemi de Conroy, a également entraîné sa nièce sur l’élément de performance qui serait si central à son rôle de monarque constitutionnel. «Les personnages élevés sont un peu comme des acteurs de théâtre», a-t-il expliqué. «Ils doivent toujours faire des efforts pour plaire à leur public.»

Un jugement sévère a parfois été imposé à la duchesse de Kent pour ne pas avoir tenu tête à Conroy lorsqu'il l'a intimidée. Mais alors que Victoire manquait de fibre morale, cela ne faisait pas d'elle une mauvaise personne, et c'est aussi quelque chose que Victoria elle-même a fini par apprécier. Comme l’a expliqué Victoire, elle avait simplement fait de son mieux pour sa fille. «Ma plus grande crainte était que je l'aimais trop», a-t-elle déclaré.

Et ce que Victoire a légué à sa fille, c'est une immense capacité d'amour. La plupart des membres de la famille royale du début du 19e siècle ne pouvaient pas se permettre de rechercher l'amour dans leurs mariages, qui étaient des affaires pragmatiques pour le sang ou la politique. Pourtant, Victoire, créature d'une époque où les romans romantiques commençaient à fournir un nouveau modèle de vie, avait cherché et trouvé une âme sœur en son mari. Elle a élevé sa fille pour désirer la même chose – et le mariage de la reine Victoria avec le prince Albert était une alliance amoureuse.

Victoria est venue plus tard dans la vie pour se rendre compte de l'amour que sa mère avait ressenti pour elle – malgré le système – et elle a également passé son enfance à regarder sa mère se soumettre tellement aux conseils d'un homme. Il en résulta qu’elle-même, le moment venu, s’accrochait d’autant plus près à sa propre famille.

Et ce faisant, la reine Victoria allait modeler pour les médias et la nation une vie domestique plus que acceptable à l'âge où elle vivait.

La reine dévouée

La révolution industrielle avait permis à un homme, travaillant dans l'industrie ou les affaires, de gagner suffisamment d'argent pour garder sa femme à la maison, sans être inquiété par le monde extérieur. Dans sa propre vie de famille, Victoria deviendrait une sorte de super-victorienne: soumise à son mari, le Prince Albert, apparemment dévoué à ses enfants – la pin-up parfaite pour une population fatiguée de la débauche, des maîtresses et des excès généraux de rois précédents.

Mais alors que la jeune Victoria était aimée au point d'être gâtée, il y avait encore de terribles lacunes dans son éducation plus formelle.

Le système ne lui avait rien donné d'autre que l'éducation standard pour une jeune femme distinguée préparée au mariage. La majeure partie de son temps était consacrée à la musique, au dessin (où elle excellait), à la danse, à la religion, au français et à l'allemand. Ses tuteurs l'ont déclarée «indifférente» à l'orthographe, mais «bonne» dans la plupart des autres sujets. «Le reste de son éducation», a noté plus tard l'un des premiers ministres de Victoria, «elle doit à sa propre perspicacité naturelle et à sa rapidité.»

Alors que la jeune Victoria était aimée au point d'être gâtée, il y avait encore de terribles lacunes dans son éducation plus formelle

Mais il y avait aussi un curieux avantage à avoir une reine qui comptait sur sa «perspicacité naturelle». Cela a fait d'elle une politicienne instinctive et populiste d'une manière que son tribunal et son cabinet de formation classique n'ont jamais vraiment apprécié. Lorsqu'elle est finalement venue écrire un livre, par exemple, c'était loin d'être un ouvrage savant. Elle a publié un récit des vacances qu'elle avait prises en Écosse, qui est devenu un énorme succès et un best-seller fugitif. Son contenu plutôt banal séduisait directement les personnes de ses sujets qui comptaient, les personnes qui détenaient l'équilibre du pouvoir politique au XIXe siècle: la classe moyenne.

Alors que d'autres monarchies à travers l'Europe étaient menacées par la révolution, la monarchie britannique a survécu indemne au XIXe siècle. Ce n'était pas le moins parce que les classes moyennes pensaient que leur reine sous-éduquée, dévouée et aimante à la maison ne valait tout simplement pas la peine d'être renversée.

Ce n’était pas le résultat que l’étrange «système» de Conroy était censé atteindre. Victoria reviendrait sur son enfance à Kensington avec horreur et regret. Mais loin d’être sa rupture, on pourrait affirmer que l’enfance inhabituelle de Victoria était en fait à l'origine de son règne.

Lucy Worsley est l'auteur de Reine Victoria: fille, épouse, mère, veuve (Hodder et Stoughton, 2018)

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Cet article a été publié pour la première fois dans l'édition de juin 2019 de BBC History Magazine