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Church Rock, au Nouveau-Mexique, est une importante réserve de ce minéral nécessaire à la production d'armes nucléaires et d'aides sophistiquées. Il y a quarante ans, une fuite d'eau contaminée de la mine a touché les Indiens. Aujourd'hui, contre la propagation des cancers, les habitants se mobilisent pour nettoyer le quartier. Actuellement, ils sont confrontés à la volonté de l'entreprise et des autorités. En France, nous ne sommes guère mieux protégés. Enquête.

Red Water Pond, dans la réserve Navajo près de Gallup, Nouveau Mexique. Pour accéder au site, qui n'apparaît sur aucune carte ou GPS, tournez à droite au mile 11 et suivez un chemin de terre. Edith Hood, Larry King et d'autres résidents, réunis dans une cabane dans les arbres, sont déçus. "Vous auriez dû venir en juillet", se plaint Edith, une militante sincère de la Red Water Pond Road Community Association. Nous étions près de 200 et il y avait des gens du monde entier, mongols et japonais. Bref, tous affectés par les effets néfastes de l'uranium. "

1 000 tonnes de déchets radioactifs et des centaines de millions de litres d'eau polluée

Un mois après le 40e anniversaire de la célébration de l'accident minier de Church Rock, les résidents commencent à désespérer à mesure que la situation évolue. "La seule chose qui a changé depuis que j'ai rencontré les membres de la United Nuclear Corporation (UNC), ce sont mes vêtements", a déclaré Larry King. L'homme aux cheveux gris, la capuche qui est vissée sur sa tête, est au centre du combat. Le 16 juillet 1979, il était à l'avant-garde lorsque la paroi du bassin de rétention des déchets radioactifs s'est effondrée. De sa cour, un de ses chiens dans ses bras, il pointe la zone touchée. Comme d'habitude, l'arpenteur souterrain est parti tôt. Ce matin-là, vers 17 h 30, il a entendu une explosion. Dans les minutes qui ont suivi, près de 1000 tonnes de déchets radioactifs et des centaines de millions de litres d'eau polluée se sont déversés dans les cours d'eau, puis ont atteint la rivière Puerco, rendant l'eau impropre à la consommation humaine. Chez lui, non loin du site, Larry King a participé à la catastrophe pendant des heures. "La population n'a pas été immédiatement avertie des risques encourus, les années 60 répondent. Je me souviens du grand nombre de cadavres d'animaux morts après avoir consommé de l'eau jaunâtre et malodorante."

La mine a été fermée en 1982. À l'heure actuelle, le site n'est toujours pas complètement nettoyé.

La mine a été fermée en 1982. À l'heure actuelle, le site n'est toujours pas complètement nettoyé. © Zen Lefort

La mine Church Rock ne sera fermée que trois ans plus tard. Dans les années qui ont suivi, la catastrophe est tombée dans l'oubli. Malgré des dégâts colossaux et irréversibles. Aujourd'hui, le lit de la rivière est encore contaminé et la réserve n'est pas potable.
Pour les chercheurs qui se sont penchés sur la question, il y a un malentendu complet. Ils ne comprennent pas que rien n'a été fait, ou très partiellement, lorsque le danger du lieu a été prouvé. Dans les années 2000, Chris Shuey, directeur du programme d'évaluation de l'impact de l'uranium au Southwest Research and Information Center (Sric) a effectué des analyses sur le terrain pour mesurer la toxicité, après quoi l'UNC avait promis de nettoyer les sites le plus rapidement possible. Deux décennies plus tard, ce n'est toujours pas fini. "Et la végétation n'est jamais revenue, comme vous pouvez le voir", se lamente Larry King, pointant du doigt une colline nue au milieu des autres avec plusieurs arbres.

En mars 2019, une audience de deux jours se tiendra dans un gymnase Gallup de l'UNC, en collaboration avec la Nuclear Regulatory Commission. Le but de cette rencontre? Présentez le dernier projet de déplacement de déchets radioactifs. Sur les brochures distribuées aux participants, l'entreprise se targue d'avoir déjà évacué près de 200 000 tonnes de déchets, les stocké en toute sécurité et travaillé pour déplacer le reste dans les mêmes conditions. De petits graphiques décrivent le processus au cours des quatre prochaines années. En particulier, vous voyez un monticule brun qui va de l'intérieur vers l'extérieur de la réserve. Mais à quelques kilomètres de l'emplacement de stockage actuel. Le tout sera transporté par des camions bâches afin de ne pas voir de poussières radioactives entre les points A et B. Puis recouvert d'un revêtement pour contenir la pollution. Face à ces grandes promesses, les citoyens et les membres de la société civile se tiennent au pied de la guerre pour assurer leur réussite finale.

Cancer de toutes sortes et maladies respiratoires

Le danger que représente Church Rock ne se limite pas aux conséquences de l'accident du 16 juillet 1979. Pendant de nombreuses années, de nombreux hommes et femmes ont travaillé dans la mine et utilisé pour extraire le minerai et le transformer en "gâteau jaune", poudre jaune vif, le produit final du processus. Tout le monde n'est pas conscient des dangers de la manipulation de ce médicament et personne ne bénéficie d'un équipement de protection. Il y a d'innombrables personnes qui ont eu un cancer de toutes sortes de maladies ou de maladies respiratoires, sans jamais être fumeur. Après quarante ans de lutte, les anciens employés de la mine suffoquent. Ils réclament justice, indemnisation et surtout la fin de la pollution.

Edith Hood, 70 ans, parle. Les joues perdues, elle arbore un visage vaincu, reflet de nombreuses années de lutte et de maladie. Originaire de Church Rock, elle était employée dans la mine dans les années 1970, comme beaucoup de ses voisins. Comme ses collègues, elle ne portait qu'un simple imperméable et des bottes en caoutchouc, et rentra chez elle avec ses vêtements pleins de boue sans prendre soin de les nettoyer. Encore moins pour les nettoyer. "Je n'ai travaillé que six ans avant d'être remerciée", dit-elle. Cependant, cette poignée d'années de contact avec un produit chimique des plus redoutables sans protection sera bonne pour votre santé. Edith développe un lymphome qui prendra beaucoup de temps à traiter. "Le risque cancérigène de l'uranium n'a été vraiment reconnu que dans les années 80", a expliqué Paul Robinson, du Uranium Impact Assessment Program de Sric.

Combattez pour les générations futures

Aujourd'hui, Edith et ses amis n'ont plus grand espoir de reconnaissance de leurs souffrances ni de compensation potentielle. Si elle continue de faire campagne, «c'est pour les générations futures», dit-elle. Nous sommes ici chez nous, et même s'ils veulent que nous quittions la réserve, nous ne les laisserons pas gagner. "Sa modeste maison préfabriquée est en fait au pied de l'ancienne mine. Dans un cadre fantastique où l'ocre de pierre se mêle au bleu du ciel. Edith y habite avec son mari, élevant leurs petits-enfants. En plus de la bataille pour nettoyer la place, beaucoup de temps passé à jardiner et à nettoyer les déchets laissés dans la nature par des passants insouciants.

Protéger la Terre-Mère, un devoir sacré pour le peuple Navajo

A quelques centaines de mètres de là, la maison d'Annie Benally est également en premier lieu. Il se compose de trois chambres spacieuses et abrite la femme américaine de 62 ans et ses trois petits-enfants. Dehors, des poules affluent à l'ombre d'un arbre, et dans un champ quelques vaches noires paissent paisiblement au soleil. "C'est à moi", dit fièrement Annie. Bien que des taches oranges soient récemment apparues sur ses bras – Edith est également une victime – elle n'a pas non plus l'intention de succomber au vote alléchant du gouvernement. Pour elle, la levée inexorable du camp entraînerait la reprise de l'exploitation minière ou l'arrêt des déchets radioactifs. Impossible d'y penser. «Chaque jour, je passe devant cette cheminée industrielle, et cela me rend plus fort pour protéger la terre mère. C'est notre devoir. Nous nous battons toujours pour toutes les communautés », répète Annie en guise d'incantation. Lorsque la mine a ouvert ses portes, elle avait environ 20 ans. Pour 6 $ l'heure, elle est embauchée. C'était pratique de rester à quelques centaines de mètres de l'endroit.

Lorsque l'activité a cessé, Annie a commencé à travailler au Gallup Indian Hospital. Elle regarde ses anciens collègues y défiler. Certains ne sortiront pas de l'hôpital. À ce moment-là, Annie se rend compte que le danger de son travail est minimisé. Elle refuse de passer des tests. "Je ne veux pas savoir si je suis malade ou non, je préfère me concentrer sur la désinfection du site afin que mes petits-enfants puissent en hériter et y vivre même lorsque nous ne sommes plus là." "

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J'ai eu de nombreuses fausses couches et un de mes fils est né avec un souffle cardiaque

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Retournez au gymnase Gallup. D'autres résidents de Church Rock se sentent tour à tour émotionnels, et parfois ils lâchent leurs larmes. Les responsables de Washington DC écoutent à peine, confortablement assis au fond de la pièce, regardant leurs téléphones portables. Face à si peu de considération, Annie saute du fauteuil. "Vous devez être en avance et agir avec nous!" elle se met en colère. On dirait vraiment que vous ne vous souciez pas de ce qu'on vous dit. Tonnerre d'applaudissements.
Plusieurs démissionnaires, Terry Cita, mère de quatre enfants, ont récemment accepté l'offre de réinstallation à l'extérieur de la réserve. Elle a élu domicile dans une maison spacieuse entièrement équipée à la hauteur de Gallup. Tapis, grand volume et vues fantastiques. Il n'est plus question de mettre la famille en danger. «J'ai fait de nombreuses fausses couches et l'un de mes fils est né d'une crise cardiaque, alors je voulais protéger les autres», admet Terry. En plus des avortements spontanés, elle a augmenté les problèmes respiratoires et souffert de démangeaisons cutanées.

Dans les années 2000, il a été diagnostiqué avec un virus qui peut provoquer un cancer du col de l'utérus. L'équipe médicale essaie des traitements qui finissent par prendre fin. "Je ne sais pas comment je t'aurais accusé si la maladie avait commencé," admet Terry. Elle fait une petite pause, regarde le plus jeune qui s'amuse avec ses jouets. "Quoi qu'il en soit, c'est facile, quand nous y vivions, les problèmes de santé étaient récurrents."

À Gallup, Leona Morgan apparaît dans les années trente, la tête haute et la démarche confiante, au bureau avec le dossier du Refugee Council sur le projet de nettoyage des réservations. Depuis la première manifestation en 2012 à Washington, Leona est sur tous les fronts contre l'énergie nucléaire. Elle dissèque chaque côté, soulignant les écarts. "Vous envisagez de déplacer les déchets d'un kilomètre juste pour les stocker à l'extérieur de la réserve, mais quelles garanties avons-nous que le couvercle pendant un siècle résistera au temps et aux intempéries?" Elle pose des questions. Autre sujet gênant: le stockage prévu au sommet d'un premier tas de déchets enfouis dans le sol. Ainsi, ils infiltreront la terre et atteindront la nappe phréatique. Par conséquent, la pollution ne sera en aucun cas contenue. Leona s'est initialement associée à Larry King avec Endaum (Eastern Navajo Diné Against Uranium Mining) devant la Red Water Pond Road Community Association. La mine Church Rock et ses méfaits, elle les connaît tout de suite. Ses implications pour l'origine nucléaire résident dans la défense du mont Taylor, sacré pour Navajo, près d'une mine, toujours en activité, qui a été ouverte. "Ensuite, j'ai entendu dire que cela affectait ma région et c'est pourquoi je me suis impliqué dans la défense de la famille."

Parmi sa famille, beaucoup ont développé des cancers. Comme Terry et d'autres, ils avaient toujours vécu dans la zone polluée, sans avoir travaillé dans la mine. Il ne fait aucun doute que l'extraction de l'uranium touche beaucoup plus de personnes que les employés des entreprises concernées.

Pour garder la culture vivante après tout, pour la transmettre aux jeunes générations, Navajo's organise de nombreux "pow-wow"

Pour garder la culture vivante après tout, pour la transmettre aux jeunes générations, Navajo's organise de nombreux "pow-wow" © Zen Lefort

Une nation caractérisée par l'histoire et les matières premières

Navajo Nation, également appelée Dinner Nation, est la plus grande réserve amérindienne des États-Unis. La zone, plus grande que 10 des 50 États américains, est de 71 000 miles carrés (un peu plus que l'Irlande) pour environ 170 000 habitants. Ce territoire semi-automnal s'étend du sud de l'Utah au nord-ouest du Nouveau-Mexique. Il a été officiellement créé en 1868, après la «longue marche», où les Indiens Navajo ont été obligés de parcourir plus de 500 miles à travers le désert de l'Arizona. Une déportation qui a fait des centaines de victimes. Après des années de séquestration et de marches forcées, le gouvernement américain a finalement donné des terres à ces Amérindiens.

En 1921, du pétrole y a été découvert et des droits d'exploitation ont été imposés. Puis en 1944, selon le même principe, des mines d'uranium ont été ouvertes (plus d'un millier dans la réserve), la plupart fermées dans les années 1980. Plus de 500 seraient encore abandonnés.

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Toujours en France un scandale d'État

Entre la fin de la Seconde Guerre mondiale et 2001, pour son programme nucléaire militaire puis civil, la France a acheté 52 millions
tonnes de minerai de la terre, à 76 000 tonnes d'uranium. Des centaines de mines, réparties dans 27 départements, ont été exploitées, générant des dizaines de millions de tonnes de déchets radioactifs et polluant l'air, l'eau et le sol.

Les résidents locaux exposés à des doses de rayonnement bien supérieures aux normes de santé

À la fin des années 1990, le Laboratoire de la Commission indépendante de recherche et d'information sur la radioactivité (Criirad) a mené une étude sur plusieurs sites et constaté une situation alarmante: la présence de déchets miniers radioactifs dans l'espace public (cour d'école, parking nordique, immeuble d'habitation, lieu de travail), la contamination des réserves d'eau potable, comme Limoges, ou certains plans d'eau de loisirs (Saint-Pierre dans le Cantal, Saint-Pardoux en Haute-Vienne). Les chercheurs ont découvert l'exposition des résidents locaux à des doses de rayonnement bien supérieures aux normes de santé. Il a également été signalé que le système d'autocontrôle sous-estimait considérablement le risque.

Pour faire pression, Criirad a été à l'origine d'une médiation du dossier, notamment en 2009, qui a conduit à un certain progrès. Cependant, aucune solution satisfaisante n'a été proposée pour contenir les flux contaminés de mines fermées depuis quarante ans (site des Bois Noirs, en Loire) ou pour garantir l'inclusion de résidus d'extraction d'uranium. De plus, selon la commission, il s'agit d'un héritage empoisonné depuis des milliards d'années.

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"La pollution à l'uranium est éternelle: 4,5 milliards d'années!"

Paris Match. Quel est le risque d'extraction de minerai?
Bruno Chareyron. L'uranium est un métal radioactif qui est accompagné d'une douzaine d'autres substances radioactives, dont certaines sont très radio-toxiques lorsqu'elles sont inhalées et / ou ingérées. L'extraction du minerai provoque la propagation de ces substances dans l'air, l'eau, le sol et la chaîne alimentaire. Cela entraîne des risques pour la santé (en particulier le cancer) pour les travailleurs vulnérables, mais aussi pour les résidents locaux, y compris des décennies après la fermeture des mines. L'uranium a une période physique de 4,5 milliards d'années. Il s'agit d'une pollution durable.

Pourquoi pensez-vous que les mineurs n'étaient pas informés du risque et n'étaient pas équipés?
Pendant trop longtemps, les États, les experts officiels et l'industrie ont négligé les dangers de la radioactivité, et en particulier de la radioactivité d'origine naturelle. Tant par ignorance (dans certains cas) que par inadvertance (dans d'autres cas), car la protection adéquate des travailleurs coûte et n'est clairement pas toujours une priorité. Idem dans le scandale de l'amiante.

Qu'en est-il des sites désormais fermés?
Ils sont rarement "réorganisés" de manière satisfaisante. Il existe des situations anormales en France avec une pollution radioactive de l'eau, de l'air, du sol, y compris au plus près des maisons.

Quelle serait la solution?
Que toutes les matières radioactives (déchets solides, liquides, sols et outils contaminés) soient identifiées, recyclées, reconditionnées et stockées dans des emplacements spécifiques avec une garantie de temps importante. C'est presque insoluble. Il aurait été préférable de mettre l'uranium dans le sous-sol.

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